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Qué es un plástico biodegradable y cuáles son sus aplicaciones

Qué es un plástico biodegradable y cuáles son sus aplicaciones

Actualmente, la generación de residuos es uno de los principales problemas que afectan a nuestro planeta. Por ello, la industria investiga continuamente sobre nuevos materiales más sostenibles, como es el caso de los plásticos biodegradables.

En el siguiente artículo, KNAUF INDUSTRIES aporta las claves para diferenciar entre materiales reciclables, compostables y biodegradables.


¿Qué es la biodegradabilidad?
A menudo se utiliza el término biodegradable como sinónimo de ecológico. Que un producto se anuncie como biodegradable induce a pensar que no tiene afectación sobre el medioambiente. Pero no necesariamente es así.

La biodegradabilidad es la capacidad que tienen los materiales y las sustancias de descomponerse en elementos químicos más sencillos por la acción de los microorganismos y las condiciones climáticas.

Una vez completado el proceso, que forma parte del ciclo natural de la vida en la Tierra, las sustancias orgánicas iniciales se habrán transformado en moléculas inorgánicas simples. Por ejemplo: agua, dióxido de carbono y metano.

La cuestión, es el tiempo que la naturaleza necesita para biodegradar cada material. Y cómo afectan al medio sus componentes. Así, lo que indica que un producto sea reintegrable en el medio de forma natural es la compostabilidad.


¿Qué quiere decir compostable?
Todos los materiales compostables son biodegradables, pero no todos los biodegradables son compostables. Un plástico biodegradable compostable es aquel que se degrada por la acción de los microorganismos para producir CO2, agua, compuestos inorgánicos y biomasa en un periodo de tiempo controlado y bajo unas condiciones concretas.

La compostabilidad aprovecha la biodegradabilidad de los materiales para transformarlos en compost, un sustrato fértil rico en sustancias orgánicas que se utiliza como fertilizante.

Ahora bien, igual que la biodegradabilidad no exime del potencial contaminador, tampoco lo hace la compostabilidad. Es decir, que un plástico sea compostable no significa que lo podamos tirar al contenedor marrón, ni mucho menos que lo podamos desechar en el bosque o lanzarlo al mar.

Para que un plástico sea clasificado como compostable, no debe dejar fragmentos que duren más de doce semanas en el residuo, no puede contener metales pesados o toxinas y debe permitir el crecimiento de plantas.

Además, para que su descomposición sea efectiva y sin afectaciones al medioambiente, se debe someter a un proceso de compostaje industrial, pues el compostaje casero difícilmente va a reproducir las condiciones ambientales necesarias para que el plástico se descomponga por completo.


Tipos de plásticos biodegradables
La biodegradabilidad tiene que ver con la estructura molecular, no con la procedencia de la materia prima. Los plásticos biodegradables se clasifican según su origen en:

    - Los de origen vegetal o parcialmente vegetal, también conocidos como bioplásticos.
    - Aquellos que tienen origen fósil.

Tanto unos como otros pueden ser o no compostables. Es decir, no todos los bioplásticos se pueden transformar en compost, ni siquiera en plantas industriales de compostaje.

Existen también los plásticos oxodegradables u oxofragmentables, que mediante aditivación aceleran su desintegración. Por la acción de la luz ultravioleta o de la oxidación, el material se fragmenta en partículas, los llamados microplásticos, que no pueden ser asimilados por los microorganismos. Por este motivo, son muy tóxicos, y responsables, entre otros efectos nocivos, de la contaminación de los mares y la alteración de la cadena trófica.

Desde el 1 de enero de 2020, en España están prohibidas las bolsas de plástico oxofragmentable, según establece el Real Decreto 293/2018, de 18 de mayo.


Clasificación de plásticos biodegradables
Entre los plásticos biodegradables de origen sintético, se encuentran:
- PBS (succinato de polibutileno): se utiliza para fabricar botellas, bandejas y otros tipos de packaging.
- PES (polietersulfona): plástico hidrofílico habitual en la industria alimentaria y la farmacéutica.
- PBAT (polibutileno de teraftalato adipato): polímero flexible y transparente, muy resistente al calor.
- PCL (policaprolactona): se utiliza en la fabricación de films por su alta resistencia.
- TPS (almidón termoplástico): es una mezcla de poliésteres obtenidos del almidón de diferentes plantas.

Entre los bioplásticos biodegradables, destacan:
- PLA (ácido poliláctico): se obtiene del ácido láctico de materias primas 100% renovables, y se utiliza en la fabricación de envases para alimentos.
- PHA (polihidroxialcanoatos): resultado de la fermentación bacteriana de materias primas vegetales, se usa para fabricar tapones y bolsas.
- Los bioplásticos procedentes del almidón: se degradan rápido, aunque son hidrosolubles y no muy resistentes.
- Bioplásticos procedentes de la celulosa: se utilizan para fabricar etiquetas y tapones, pues son rígidos y resistentes.