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Bioplásticos y plásticos biodegradables, un análisis del mercado por parte de científicos de la Universidad de Wageningen

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Informe de Martien van den Oever, Karin Molenveld, Maarten van der Zee, Harriëtte Bos

Al igual que en los plásticos derivados del petróleo, en los bioplásticos (plásticos de origen biológico, "bio-based") y/o en los plásticos biodegradables, existen de muchos tipos y con una amplia gama de propiedades. La idoneidad para una aplicación particular depende de estas propiedades, así como también depende de ello la opción más apropiada de “final de vida”. La capacidad de producción mundial de 2015/2016 fue de aproximadamente el 1% de toda la producción de plásticos y las previsiones para 2020 es que pueda llegar al 2.5%. Martien van den Oever, Karin Molenveld, Maarten van der Zee, Harriëtte Bos, de la Universidad de Wageningen, WUR, son los autores del Report 1722 “Bio-based and biodegradable plastics - Facts and Figures”.

El informe, de 67 páginas, que empieza con un resumen (extenso) en inglés, seguido por su versión en holandés; los capítulos que forman el informe están en inglés y puede accederse a él al final de estas líneas.  Se enfatiza la confusión que existe aún entre los tipos de plásticos y más aún por parte del consumidor, que deja un amplio margen para mejorar el tratamiento de los residuos a la hora de su reciclaje.


Qué son y cómo se reconocen

El informe empieza con una definición de términos, entre ellos, "bioplástico", un término definido en la norma europea EN 16575 como "derivado de biomasa" y "biodegradable", que hace referencia a materiales que pueden ser descompuestos por microorganismos en agua, gases que existen en la naturaleza como anhídrido carbónico y metano y biomasa (por ejemplo, el crecimiento de la propia población de microorganismos). La biodegradabilidad depende fuertemente de las condiciones medioambientales.

Otro capítulo se dedica al aspecto y reconocimiento de estos plásticos. La complejidad el tema hace necesaria la identificación mediante símbolos de fácil interpretación para el consumidor.


Las cantidades

La disponibilidad y costos de estos plásticos es el tema del tercer capítulo; una de las fuentes principales de los datos es el instituto alemán IfBB, Institute for Bioplastics and Biocomposites, y origen también de las proyecciones para 2020 mencionadas antes. Los mercados que se espera crezcan son los de Bio-PET, PBAT/PBS/PCL and PLA, mientras que se consolidarán o "la capacidad presente de producción puede dejar espacio suficiente para que aumente la demanda" en otros plásticos como CA (acetato de celulosa), Bio-PE, almidón and Bio-PA. El cuadro 2 del informe muestra los niveles de precios, en algunos casos en valores absolutos y en otros como porcentaje por encima de la opción convencional. También muestra los precios por toneladas de los plásticos basados en fósiles, ... con diferencias, grosso modo, de 1 a 5.


Usos para el envasado de alimentos
El más extenso de los capítulos se ocupa del uso en el envasado de alimentos de PLA, de plásticos (biodegradables) basados en almidón, del celofán, de los poliésteres biodegradables (y bioplásticos), y de los "drop-in-bio-based materials". El uso puede ser en forma de películas (films), bandejas, botellas, etc.

El grupo "drop-in-bio-based materials", materiales que contienen plásticos biobasados, es el que más crece; los principales materiales son bio-PE y bio-PET, que contienen bioplástico en un 30%. Al ser químicamente idénticos a los basados enteramente en petróleo, sus aplicaciones son las mismas. Las botellas son una aplicación importante en bio-PET y los films flexibles lo son para bio-LDPE.

Un desarrollo reciente biobasado, con importantes aplicaciones en envasado es el PEF, polietilenno furanoato, que es similar al PET pero mejora sus propiedades barrera. El uso previsto es para botellas y films barrera; Avantium y BASF han hecho una joint venture para construir una planta de producción en Amberes. Dupont lo produce en cooperación con ADM y Corbion.


¿Qué se hace después de usados?
En relación a las opciones de "final de vida" de los plásticos, capítulo 5, se analizan (1) el reciclaje mecánico (la pregunta es si existe suficiente cantidad de plásticos biobasados y/o biodegradables para que tenga sentido separarlos; se utilizan equipos NIR); (2) el reciclaje orgánico, es decir, el compostaje y la digestión anaeróbica; (3) la incineración, "una de los procesos menos amistosos para el medio ambiente" y (4) la recolección y selección.

El último capítulo se ocupa del impacto medioambiental, tratando de contestar  si aumentará el precio de los alimentos  si aumenta el uso de plásticos biobasados y si la producción de estos plásticos tiene un impacto menor en el medioambiente y en la huella ecológica que los basados en petróleo. También analizan la producción de bioplásticos por parte de organismos genéticamente modificados. Se acaba llamando la atención de que aún en plásticos  biobasados, no son la solución a la basura de plástico y  no se debe aceptar que pasen al medio ambiente; se analizan sus efectos en aguas marinas y suelo.

Tres anexos se ocupan de las abreviaturas uno de ellos y los restantes del contenido de los bioplásticos y de la sustentabilidad de este tipo de plásticos.



Imágenes
1 - Cifras de producción de plásticos orgánicos y biodegradables; las cifras de 2015/2016 son las barras sólidas y las previsiones, las barras sombreadas.

2 - Producción de los diferentes plásticos; el sector verde son los orgánicos y biodegradables y el resto son todos plásticos provenientes del petróleo (PE, PP, PET, PVC y otros):

3 - Capacidad de ser biodegradados de diferentes tipos de plásticos

4 - Portada del informe.